Cómo un sitio industrial sudafricano proporciona un refugio seguro para los felinos

Sí, un polígono industrial puede ser un verdadero remanso de paz para los animales, especialmente los felinos, que logran adaptarse.

Actividad humana y vida animal, no necesariamente contradictorias

Desde la revolución industrial, las actividades humanas han provocado rápidos cambios ambientales, incluida la degradación, fragmentación y destrucción del hábitat, el cambio climático y la pérdida de biodiversidad. Los animales, como los grandes carnívoros, a menudo se encuentran entre los primeros en extinguirse a medida que aumenta la perturbación humana.

El hecho de que las actividades humanas hayan tenido consecuencias catastróficas para algunas especies es indiscutible. Pero también hay casos en los que la vida silvestre se ha visto favorecida por la intervención humana, como los mapaches y los coyotes que prosperan en las zonas urbanas. De hecho, pueden explotar recursos como los alimentos y la débil competencia de otras especies menos capaces de adaptarse.

Los administradores de un sitio industrial han hecho un descubrimiento sorprendente que proporciona otro ejemplo de la vida silvestre que florece en un sitio industrial. Descubrimos que los servals, gatos salvajes, vivían a la sombra de una enorme planta petroquímica en Sudáfrica.

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Utilizando repetidos estudios de cámaras trampa, los ambientalistas encontraron que los servals estaban presentes y prosperando en la planta de Operaciones de Secunda Synfuels, a 140 km al este de Johannesburgo. Construida para ayudar a lidiar con el embargo de combustible impuesto en la Sudáfrica de la era del apartheid, la planta convierte el carbón en un producto similar al petróleo. La planta, que cubre un área de aproximadamente 85 km², soporta una densidad de población – el número de animales, incluyendo felinos, en un área determinada – mucho mayor que cualquier otro sitio registrado en toda su área de distribución de la especie.

Durante varios años, también usaron trampas en vivo para capturar y liberar a los poderosos servals, lo que nos permitió identificar su género y edad, lo que no fue posible con nuestras trampas de cámara. Esto nos mostró que la estructura de la población parecía estable y normal. Esto sugiere que la alta densidad no fue una situación temporal, sino una tendencia a largo plazo.

Estas áreas no deben descuidarse a la hora de elaborar planes de conservación porque aún pueden jugar un papel en la protección de especies amenazadas, entre ellas, los felinos.

Por qué los felinos prosperan en un sitio industrial

Tres razones principales explican el buen desempeño de los felinos en este ambiente modificado. La planta petroquímica está rodeada de humedales que albergan una gran cantidad de roedores, presa preferida de los servals. Esto proporciona una base de presas suficiente, que sostiene una gran población felina.

En segundo lugar, una valla rodea la planta por razones de seguridad. Esto protege al serval que vive en la fábrica de la persecución por parte de humanos y otros depredadores. En otras áreas, el número de servals puede estar controlado por la persecución de los agricultores, quienes perciben a los servals como una amenaza para su ganado.

Finalmente, si bien la cerca está destinada a limitar el movimiento de los humanos, también evita que otros carnívoros grandes (a menudo compañeros gatos servales) ingresen al área. Esto ayuda a limitar la competencia y aumentar el número de servals.

Aspectos positivos de los paisajes modificados

Las instalaciones industriales a menudo establecen zonas de exclusión alrededor de su infraestructura principal para mejorar la seguridad y la protección. Estos también pueden beneficiar a la vida silvestre. Se han establecido reservas alrededor de la mina de diamantes Jwaneng en Botswana y la mina de diamantes Venetia en Sudáfrica, por ejemplo, que ahora albergan una amplia gama de mamíferos grandes como elefantes, perros salvajes africanos y grandes felinos como los guepardos.

Y algunas de esas reservas establecidas para proteger las minas, como la zona de exclusión de Sperrgebiet en Namibia, incluso han sido proclamadas parques nacionales.

Además de proteger los hábitats, los entornos alterados a veces crean ecosistemas completamente nuevos que a veces pueden aumentar la riqueza local. Las plataformas petrolíferas, aunque antiestéticas, pueden servir como arrecifes artificiales que brindan protección contra la pesca de arrastre y sostienen a varias comunidades de vida marina que de otro modo no existirían en la región.

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