Historia: la industria minera en Sudáfrica

Debajo de la superficie del paisaje increíblemente diverso de Sudáfrica se encuentra el tesoro más rico jamás encontrado en una región tan pequeña. Casi todas las piedras preciosas, metales y minerales conocidos por los humanos se han encontrado aquí en depósitos, que van desde simples rastros hasta cantidades de valor incomparable. En Sudáfrica, la industria minera es una de las más poderosas y diversas del mundo.

La explotación de los recursos minerales de la región se remonta al menos a la Edad de Piedra. Los hombres comenzaron a extraer los ricos depósitos de hematita, la forma mineral de óxido de hierro, de la Caverna del León en el noroeste de Swazilandia, como fuente de ocre rojo, que utilizaban con fines cosméticos y rituales.

No hay duda de que Sudáfrica tiene una actividad muy activa en el campo del mineral de hierro, estaño y cobre, y en particular desde el siglo V d.C. Debido a que la mayoría de estos sitios mineros simplemente se consideraban indicadores de la existencia de ricos depósitos metalíferos, gran parte de la evidencia arqueológica que podría arrojar luz sobre esta era de la historia minera de Sudáfrica ha sido destruida por las actividades de prospección y minería coloniales y poscoloniales.

Diamantes y oro

La era de la minería comercial moderna en Sudáfrica tiene sus raíces en la región rica en cobre de Namaqualand en Northern Cape. La primera mina se estableció en la granja Springbokfontein, el sitio de la ciudad de Springbok, en 1852. Aunque gran parte de la actividad minera del cobre ha cesado, el área todavía está cubierta de antiguas reliquias mineras, y también se puede visitar el Museo de la Minería. en Nababeep.tiffany-amarillo-diamante

Aunque Namaqualand puede considerarse el lugar de nacimiento de la minería comercial en Sudáfrica, el verdadero catalizador de la revolución mineral, que engendró la economía industrial moderna del país, fue el descubrimiento de diamantes en Ciudad del Cabo, en el norte a fines de la década de 1860.

El descubrimiento del diamante Eureka de 21¼ quilates a finales de 1866 y luego la estrella de 83,5 quilates de Sudáfrica en 1869 desencadenó la primera gran avalancha de minerales del país, con más de cinco mil excavadoras corriendo hacia el río Vaal y luego hacia Kimberley.

En el Museo Big Hole de Kimberley se pueden ver aspectos de la historia y la atmósfera de las primeras excavaciones de diamantes. The Big Hole, que es una de las minas más emblemáticas de Sudáfrica, operó durante 43 años entre 1871 y 1914 y produjo 14,5 millones de quilates (solo eso). El diamante emblemático de la época puede ser el diamante amarillo Tiffany de 128,53 quilates.

Además de la «Ciudad Diamante» de Kimberley, otras atracciones que rinden homenaje a la historia de los diamantes de Sudáfrica incluyen el Museo Barkly West en el Cabo Norte, la mina abierta Jagersfontein Big Hole en Free State, el Museo Lichtenburg Diggings en el noroeste y la mina de diamantes Cullinan, todavía en funcionamiento, al noreste de Pretoria.

Si bien a menudo se presume que la historia de la extracción de oro es posterior a la de los diamantes, este metal precioso fue, de hecho, descubierto y se estableció la primera mina, aproximadamente al mismo tiempo que la fiebre del oro. Fue en los últimos meses de 1870 cuando se descubrió oro en la granja Eersteling, a unos 40 km al sureste de Polokwane.

gran agujero kimberleyEersteling fue seguido por los descubrimientos de oro más importantes, principalmente en Pilgrim’s Rest en 1873 y Barberton en 1885. El pueblo de Pilgrim’s Rest funciona como un museo viviente que conserva el romanticismo de la era de la fiebre del oro.

La importancia del oro del este de Transvaal debe ponerse en perspectiva con la cuenca de Witwatersrand, de la cual se ha comprado un tercio de las existencias de oro del mundo …

Descubierta en febrero de 1886 y operada por capitales mineras organizadas, la industria minera de oro de Witwatersrand ha crecido a un ritmo inigualable a pesar de muchos desafíos. Estos desafíos incluían la profundidad y la naturaleza pirítica (basada en azufre) de los arrecifes, la muy baja calidad de los recursos, los altos costos de producción y los enormes requisitos de mano de obra de las minas.

La producción de oro de las 53 minas mineras de Witwatersrand alcanzó un máximo de 1.147 toneladas de oro en 1970. Sin embargo, a partir de la década de 1970, el sector del oro comenzó a declinar abruptamente, impulsado por una serie de crisis financieras, petroleras y militares internacionales.

Carbón, hierro, platino y otros metales.

Si bien es cierto que el éxito de la economía moderna en Sudáfrica ha sido respaldado por el crecimiento de los sectores de la minería del oro y los diamantes, la industrialización de la economía no podría haberse logrado sin el carbón y el mineral de hierro.

Estos son los vastos recursos de carbón, descubiertos por primera vez en la década de 1850. Las extracciones se desarrollaron a una escala significativa, a medida que las necesidades de la industria minera comenzaron a expandirse a partir de la década de 1890, lo que proporcionó todo el poder del país.

Dado el importantísimo papel que juega el carbón en la economía sudafricana, gran parte del patrimonio de los antiguos yacimientos mineros no se ha conservado, aunque es posible visitar el Museo Talana en Dundee, en el KwaZulu-Natal, que presenta un aspecto de la historia del sector.

La explotación de los vastos recursos de mineral de hierro en las provincias del noroeste y norte del Cabo y el establecimiento de una industria siderúrgica controlada por el estado en la década de 1920 facilitaron el crecimiento de una industria secundaria y permitieron que Sudáfrica se convirtiera en el país más autosuficiente industrialmente de África. .

El platino, el metal precioso que ahora es el sector minero insignia de Sudáfrica, fue descubierto en 1924, pero no fue hasta principios de la década de 1970 que el sector del platino de Sudáfrica creció significativamente. Aunque no hay atracciones turísticas que muestren la historia de la minería del platino, el paisaje que rodea Rustenburg en el noroeste está plagado de minas de platino que aún están en funcionamiento.

En la segunda mitad del siglo XX, la industria minera experimentó una considerable diversificación con el crecimiento de nuevos sectores como el uranio, cromo, vanadio y manganeso.

Aunque la industria enfrenta actualmente múltiples desafíos, después de más de 160 años de actividad comercial, Sudáfrica todavía cuenta con una de las industrias mineras más diversas e importantes del mundo. Además, Sudáfrica tiene una gran base de recursos que promete futuras actividades mineras.

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