Nueva especie de dinosaurio primitivo en Sudáfrica

Se ha descubierto una nueva especie de dinosaurio después de haber sido identificada erróneamente en una colección de museo durante 30 años.

Hallazgo inusual … ¡en un museo!

Paul Barrett, investigador de dinosaurios en el Museo de Historia Natural, es parte de un equipo que reevaluó el espécimen, que se encuentra en la Universidad de Witwatersrand, Johannesburgo. Junto con sus colegas en Sudáfrica, y bajo la guía de Kimberley Chapelle, la estudiante de doctorado de Paul, la reconocieron no solo como una nueva especie de sauropodomorfo, sino como un género completamente nuevo. El espécimen ahora ha sido nombrado Ngwevu intloko que significa “cráneo gris” en el idioma xhosa, elegido para honrar la herencia de Sudáfrica.

El espécimen ha estado en las colecciones de Johannesburgo durante unos 30 años y muchos otros científicos ya lo han examinado. Pero todos pensaron que era solo un extraño ejemplo de Massospondylus.

Massospondylus fue uno de los primeros dinosaurios que reinó en el período Jurásico temprano. Estos animales, que se encuentran regularmente en todo el sur de África, pertenecían a un grupo llamado sauropodomorfos y finalmente dieron lugar a los saurópodos, un grupo que contiene el dinosaurio icónico del Museo Dippy de Historia Natural. Los investigadores ahora están comenzando a examinar más de cerca muchas de las presuntas muestras de Massospondylus, creyendo que hay muchas más variaciones de las que se pensaba inicialmente.

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¿Realmente un dinosaurio nuevo? Sí !

Para estar seguro de que un fósil pertenece a una nueva especie, es fundamental excluir la posibilidad de que sea una versión más o menos joven de una especie ya existente. Esta es una tarea difícil de lograr con los fósiles porque es raro tener una serie completa de fósiles de una sola especie. Afortunadamente, el dinosaurio sudafricano Massospondylus ¡el más común tiene especímenes que van desde embriones hasta adultos! Con base en esto, pudieron descartar la edad como una posible explicación de las diferencias en el espécimen ahora nombrado. Ngwevu intloko.

El nuevo dinosaurio se ha descrito a partir de un único espécimen bastante completo con un cráneo notablemente bien conservado. El nuevo dinosaurio era bípedo con un cuerpo bastante robusto, un cuello largo y delgado y una pequeña cabeza en forma de caja. Habría medido tres metros desde el final de su hocico hasta el final de su cola y probablemente era omnívoro, alimentándose tanto de plantas como de pequeños animales.

Los resultados ayudarán a los científicos a comprender mejor la transición del Triásico al Jurásico hace unos 200 millones de años. Conocido como una época de extinción masiva, ahora parece que florecieron ecosistemas más complejos en el Jurásico más temprano de lo que se pensaba.

Este trabajo muestra el interés de volver a visitar especímenes en colecciones de museos, ¡porque muchas especies nuevas probablemente pasan desapercibidas en los escaparates de los museos y laboratorios de todo el mundo! Excitante…

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