Sífilis: historia, síntomas, diagnóstico y tratamiento

La sífilis es una infección de transmisión sexual (ITS) causada por la bacteria Treponema Pale. Prácticamente extinta en el siglo XX, está en aumento en la actualidad. Se trata principalmente de la comunidad de hombres homosexuales (84% de los casos de sífilis en 2014), pero el número de casos también está aumentando entre los heterosexuales.

Una enfermedad milenaria

Se cree que la sífilis se originó en las Américas y habría contaminado Europa tras el regreso de los marineros de Cristóbal Colón. Introducido por primera vez en Italia (de ahí su apodo “Mal de Nápoles”), llegó a España durante las guerras italianas (1494-1559), luego a toda Europa.

A saber ! La sífilis o la viruela no deben confundirse con la viruela o la viruela, una enfermedad también mortal, pero erradicada mediante vacunación.

Sin embargo, esta tesis no es unánimemente reconocida; otros investigadores creen que el treponema había estado presente en el viejo continente desde tiempos prehistóricos, pero que allí se confundía la sífilis con otras enfermedades.

A saber ! El término “sífilis” proviene de un poema italiano del siglo XV. Este es el nombre que se le da a uno de los personajes, un pastor enfermizo. El nombre de este personaje sería tomado de un poema de Ovidio ( siglo I ).

La sífilis alcanzó su apogeo en el siglo XIX donde han sufrido muchas personalidades, como Baudelaire, Maupassant, Daudet o Nietzsche.

Si la literatura francesa del siglo XIX pagó un alto precio por la sífilis, millones de anónimos también sucumbieron a ella antes de la llegada del tratamiento con penicilina en 1943.

A saber ! El mujeriego impenitente Guy de Maupassant, el famoso autor de Bel ami,  contrajo sífilis a la edad de 27 años. Luego comienza a perder el cabello y a sufrir migrañas, luego pierde la visión en un ojo. Probó varios tratamientos recetados en ese momento, incluidos arsénico y cianuro. Entonces lo golpeó la neuralgia y la parálisis acompañadas de trastornos del estado de ánimo. Envejecido prematuramente y sujeto a episodios de demencia, murió a los 43 años.

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Imagen de Pixabay

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Una bacteria involucrada

El germen responsable de la sífilis se aisló en 1905. Es una bacteria gramnegativa de la familia de las espiroquetas: Treponema pallidum o Pale Treponema. Tiene la forma de una espiral de unas pocas micras de longitud.

A saber ! Se dice que Treponema pallidum es “pálido” porque toma mal la tinción de Gram (una técnica para identificar bacterias usando diferentes tintes. Las bacterias Gram negativas aparecen rojas). Hay otras especies de treponemas que son responsables de enfermedades no transmitidas sexualmente.

El treponema pálido es específico de los seres humanos y se transmite sexualmente a través del contacto de la mucosa o piel infectada con una mucosa sana. El sexo vaginal, anal u oral-genital puede ser contaminante.

También es posible la transmisión de la madre al feto. La sífilis congénita (sífilis en el recién nacido) es muy rara en España debido a los exámenes de rutina que se ofrecen a las mujeres embarazadas durante el primer trimestre.

La transmisión por transfusión es posible pero muy excepcional. En la donación de sangre se realiza una serología (dosificación de anticuerpos que revelan la enfermedad) para descartar cualquier muestra contaminada.

A saber ! Las bacterias no sobreviven aparte de su huésped (humanos).

Los síntomas de la sífilis

Después de la contaminación sexual , el período de incubación varía de un individuo a otro, pero generalmente de 2 a 4 semanas.

La sífilis evoluciona en dos fases: una fase temprana correspondiente al primer año de infección y una fase tardía.

Fase temprana

Este período se subdivide en: 

  1. Sífilis primaria  : es la fase del chancro sifilítico, una ulceración indolora y dura de 1 cm y muy contagiosa. Se localiza en el glande en los hombres y a nivel de la vulva en las mujeres. A veces, la localización puede ser anal, oral o incluso cutánea. El chancro se cura espontáneamente en 2 a 6 semanas sin dejar cicatriz. Sin embargo, las bacterias todavía están presentes en el cuerpo;
  2. Sífilis secundaria  : en ausencia de tratamiento y en un segundo paso, la enfermedad se propaga. Una erupción contagiosa inespecífica afecta la piel del tronco, las extremidades y la cara y las membranas mucosas. Estas lesiones se denominan sífilidas papulares;
  3. Sífilis serológica precoz  : son periodos sin síntomas. Solo un análisis de sangre para buscar anticuerpos desencadenados por la patología (serología) atestigua su presencia.

Fase tardía

Habiéndose vuelto poco común, esta fase ocurre de 2 a 10 años después de la primera. Incluye:

  1. Sífilis terciaria  que se caracteriza por daño neurológico (neurosífilis) y oftalmológico. También es posible que se produzcan daños en la piel y las membranas mucosas, los huesos, el corazón o el sistema digestivo.
  2. Si la persona infectada no presenta síntomas, se denomina sífilis serológica tardía . Este es el caso más frecuente en ausencia de tratamiento de la fase temprana.

A saber ! La sífilis es inmediatamente más grave y progresa más rápidamente en personas inmunodeprimidas. Los pacientes con sida, por ejemplo, presentan durante la fase primaria de múltiples chancros, luego una evolución más rápida hacia complicaciones oftalmológicas o neurológicas (uveítis, encefalitis, etc.).

Diagnóstico de la sífilis

Se basa en exámenes clínicos y pruebas de laboratorio.

  1. En la etapa de chancro o sobre lesiones cutáneas, una muestra permite demostrar el ADN del treponema;
  2. La serología (en análisis de sangre) tiene como objetivo resaltar los anticuerpos que revelan la enfermedad. Se hace una distinción entre los anticuerpos que establecen la sífilis temprana (menos de un año) y los anticuerpos que revelan la sífilis tardía. Sin embargo, su interpretación no siempre es fácil y en ocasiones son necesarios varios análisis para invalidar o confirmar un diagnóstico;
  3. Se puede realizar una biopsia de piel si existe alguna duda sobre la serología.

A saber ! La serología también puede ser positiva en caso de contaminación por otros treponemas distintos de la sífilis. Estas bacterias no se transmiten sexualmente y son particularmente frecuentes en África.

Tratamiento y prevención de la sífilis.

Hoy en día, el tratamiento de la sífilis es sencillo; a veces se implementa sin esperar el resultado de la serología. Consiste en una única inyección de penicilina G retardante benzatínica. Se dice que este antibiótico se “retrasa” porque su duración de acción en el cuerpo después de la inyección es de 8 a 10 días. En caso de diagnóstico en etapa tardía, estas inyecciones se pueden repetir cada semana durante 3 semanas.

Para las personas alérgicas a la penicilina (se recomienda una prueba antes del tratamiento), la doxiciclina se toma por vía oral durante 15 (sífilis temprana) a 28 días (sífilis tardía).

Luego se realizan serologías para certificar la recuperación del paciente. Las parejas sexuales deben someterse a pruebas de detección.

A saber ! En Alabama (EE. UU.), Se llevó a cabo un estudio clínico con el objetivo de comprender mejor la evolución natural de la sífilis en afroamericanos pobres desde 1932 hasta … 1972. Sin embargo, los pacientes no se beneficiaron del tratamiento a base de penicilina disponible desde 1943. Revelaciones siguientes de un médico, el caso se filtró a la prensa y el estudio se detuvo. Fue a raíz de este escándalo que se sentaron las primeras bases éticas para proteger a los participantes en los ensayos clínicos.

La prevención de la Sífilis se basa en el punto de vista individual del uso del preservativo y, a nivel colectivo, en el cribado de personas con conductas sexuales de riesgo y el tratamiento precoz de los infectados.

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