Una breve historia de la minería en Sudáfrica (2/2)

Comenzamos a contarles sobre la cadena de eventos que traza la historia de la minería en Sudáfrica. Continuemos este camino para llegar al estado de la minería en Sudáfrica hoy.

Johannesburgo nace de la minería de oro

La mayoría de las principales ciudades del mundo se construyeron sobre o cerca de una masa de agua para su supervivencia. Pero Johannesburgo, construido en la árida región de Highveld, nació de una sed de oro.

La historia del descubrimiento del oro aún se discute. Jan Gerrit Bantjes y los hermanos Struben desenterraron oro varias veces en 1884. Sin embargo, según South African History Online, estos eran arrecifes menores y el mérito del descubrimiento del arrecife principal en Langlaagte Farm fue para el australiano George Harrison en julio de 1886. Johannesburg’s Los vastos depósitos de oro, a kilómetros de profundidad, permitieron que la pequeña ciudad minera se convirtiera en un leviatán.

Antes de su descubrimiento, había alrededor de 600 granjeros blancos en el área de Witwatersrand, que entonces se consideraba densamente poblada. En un año de descubrimientos de oro, la región contaba con unas 7.000 personas, incluidas 3.000 en Johannesburgo. En 1895, solo nueve años después del descubrimiento de Langlaagte, unas 102.000 personas vivían en Johannesburgo. Hasta la fecha, Witwatersrand Basin, la operación minera de oro más grande del mundo, ha producido más de dos mil millones de onzas de oro.

Más allá del oro… ¡diamantes!

Sudáfrica también es rica en platino, manganeso y carbón, y grandes industrias se han desarrollado a partir de estos minerales. Sin embargo, ninguno de ellos había provocado la «peligrosa locura» (locura peligrosa, en inglés) como los diamantes, que atrajeron a cientos (si no miles) de personas a carros tirados por bueyes o mulas que querían enriquecerse.

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Algunos incluso han recorrido el Karoo para llegar a los campos de diamantes de Kimberley y Transvaal, que se extienden a más de 1.000 kilómetros a través de Ciudad del Cabo. Durante la prospección, estos mineros tuvieron que hacer frente a una alimentación deficiente y unas condiciones de vida deplorables. Un olor fétido se cernía sobre las tiendas de campaña, los caminos estaban llenos de cadáveres de animales de granja y las trincheras abiertas servían como baños públicos. Solo unos pocos se hicieron ricos. Uno de esos hombres fue el magnate británico Cecil John Rhodes, fundador de De Beers, que se convirtió en dominante en el mercado y todavía es sinónimo de diamantes en la actualidad.

Hacia finales del siglo XX, los diamantes sudafricanos todavía estaban en demanda, con un valor estimado de 16 mil millones de rands (un hedor de más de mil millones de euros) de piedras vendidas local e internacionalmente por año. Los mineros de diamantes fueron conmemorados en Diggers Fountain, que puedes encontrar en Kimberley. Instalada en los jardines del Ernest Oppenheimer Memorial en 1959, la escultura de bronce de Herman Wald representa a cinco hombres empuñando un colador de diamantes.

La minería en Sudáfrica continúa transformando el país hasta el día de hoy. Actualmente, la industria está dirigida principalmente por ejecutivos blancos que supervisan una fuerza laboral negra enorme, poco calificada y económica, pero la industria y el gobierno están tratando de cambiar esto aumentando la propiedad de negros.

A finales de 2011, la industria minera de Sudáfrica había contribuido más a la transformación económica, con la firma de acuerdos radicales de empoderamiento económico de los negros por valor de 150.000 millones de rand (alrededor de 9.600 millones de euros).

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